L’attore ha ripercorso con The Hollywood Reporter alcuni momenti fondamentali della sua carriera.

Diventato una delle più grandi star di film d’azione del mondo, Van Damme rimane una figura iconica attorno alla quale negli anni si è sviluppata una mitologia più o meno credibile. Allora, chi meglio di Jean-Claude Van Damme… per parlare di Jean-Claude Van Damme?

Forse la storia più dibattuta è il suo abbandono del film Predator; come è andata davvero?

Nel 2017, The Hollywood Reporter aveva pubblicato voci su Predator che contenevano sei diverse versioni su ciò che aveva portato all’abbandono di Van Damme dal ruolo del mostro alieno del film. Si va dal banale “lo studio ha deciso che era inadatto fisicamente” allo spiritoso “voleva che Predator mettesse in mostra le sue abilità di kickboxer” all’esplosivo “ha urlato cose irripetibili al produttore Joel Silver durante un epico litigio”.

Ora Van Damme ha finalmente condiviso ciò che è realmente accaduto (secondo lui).

“Avevo un mio amico accanto e ho detto: ‘Amico, non ce la farò'”, dice Van Damme, descrivendo di essere stato inserito in un team per realizzare il costume di Predator. Ma questo gli ha provocato problemi di respirazione. Stava diventando troppo caldo. E quello era solo l’inizio dei suoi problemi.

Il costume finale vedeva Van Damme in piedi sui trampoli e aveva anche ridotto la sua mobilità così tanto che ha ritenuto che le acrobazie che la produzione richiedeva fossero troppo pericolose. Così ha preso una decisione insolita per un ragazzo che non era ancora una star: ha sfidato un potente produttore.

“Quando Joel mi ha chiesto di saltare, sapevo che sarebbe stato brutto e ho detto: ‘Questo è impossibile, Joel, penso che avremo un problema’. Poi mi ha sostituito”, ricorda l’attore di 58 anni.

A volte, rivisitare il passato è stato un compito ingrato per Van Damme, che ha espresso frustrazione per vecchie storie – come la sua relazione con la co-star di Street Fighter Kylie Minogue – che sono state scavate più e più volte dalla stampa. Ma oggi è rilassato, sfoggiando una maglietta nera e parlando amichevolmente del suo nuovo film We Die Young e del suo viaggio da Bruxelles a Hollywood.

Van Damme in Belgio aprì un palestra in giovanissima età, ma il suo interesse era quello di risparmiare per acquistare un biglietto per gli Stati Uniti. Fu lì che fu presentato a Chuck Norris e lavorò come buttafuori al suo bar di Long Beach (Sì, quella storia di Internet risulta essere vera).

“Gli americani sono una grande gente, non ho mai litigato, grazie a Dio”, dice Van Damme, che si è allenava con Norris tre giorni alla settimana in quei giorni.

Poi arriva un’altra storia leggendaria che trova conferma: la prima versione del 1987 di Senza esclusione di colpi, il film che sarebbe stato il suo grande successo, era così pessima che lo sceneggiatore Sheldon Lettich chiamò la star in preda al panico e lo pregò di tornare dalla Thailandia, dove stava girando Kickboxer.

“‘Il film sembrava una merda’”, ricorda Van Damme. “Sono tornato dalla Thailandia e abbiamo visto il montaggio e ho pianto”.

Ha pregato il produttore Menahem Golan di fargli rimontare il film, e ha consegnato una versione molto migliorata con l’aiuto di Lettich e Carl Kress. Golan non aveva visto la nuova versione e stava pianificando di far uscire il film in VHS, ma ha accettato di mettere la nuova versione su uno schermo a New York. La reazione positiva convinse Golan e proprio così Van Damme prese la strada verso la celebrità.

Ma che tipo di stella sarebbe diventato? L’attore era noto per il suo atletismo e il suo carisma. Con l’aumento del suo ruolo nello star system, così è aumentata la sua reputazione di essere attaccato alla sua immagine, al punto da mettere in difficoltà i suoi partner creativi. Il regista di Senza tregua, John Woo, ha detto che Van Damme ha richiesto una camera dedicata a mostrare i suoi muscoli… “No, ti dico di no”, dice però Van Damme quando THR chiede informazioni su questo.

Il regista di Street Fighter, Steven E. de Souza, ha raccontato una storia che potrebbe essere considerata accattivante o forse irritante se sei un regista. In un’intervista del 2014, De Souza ha dichiarato che la squadra aveva passato ore a preparare una sequenza con molti effetti e nel bel mezzo delle riprese Van Damme aveva chiamato “taglia!”.

L’attore, che interpretava Guile, pensò di aver saltato una battuta. Il regista era sbalordito, dato che solo un regista dovrebbe dire “taglia”! sul set. Van Damme non ricorda, in particolare, ma dice che suona da lui.

“Potrebbe essere possibile”, dice. “Sono quel tipo di ragazzo, perché se inizi qualcosa e il dialogo non è giusto, non sembra credibile la scena”.

Un’altra leggenda metropolitana di Internet dice che Van Damme rifiutò l’offerta di Sylvester Stallone di unirsi al primo film de I Mercenari, perché, come sembra aver detto Stallone, Van Damme odiava l’idea che il suo personaggio avrebbe perso un duello con Jet Li.

Non è vero, dice Van Damme. La vera ragione? Era troppo impegnato con un film che dirigeva e cercò invece di attirare Stallone nel suo film.

“Nessuno può comprarmi, è una cosa bella di me a Hollywood, nessuno può mettermi il guinzaglio al collo, io dico quello che voglio”, dice Van Damme, che più tardi ha interpretato il cattivo nel seguito.

Non molto tempo dopo che Stallone stava assemblando un who is who degli uomini più forti degli anni ’80 per I Mercenari, i tabloid riportarono che nel 2010 Van Damme fu avvistato a una rissa con il presidente russo Vladimir Putin.

Questa è leggenda? Ecco come è andata davvero: l’attore è arrivato in una sala vestito casual. Ovunque vada, porta una piccola borsa contenente il burro di cacao, il filo interdentale e altre cosette, e quel giorno non era diverso. Ha messo la borsa sotto la sua sedia. Alla fine, Putin è arrivato nell’auditorium, con dozzine di persone della sicurezza insieme a lui.

“Tutti sono in piedi, la gente lo ama in Russia, io mi alzo”, dice Van Damme, che fu presto imbarazzato nel rendersi conto che si sentiva vestito malamente rispetto a Putin, che sfoggiava un completo.

Van Damme si è scusato per il suo abbigliamento casual, e Putin ha risposto togliendosi la giacca e rimboccandosi le maniche per metterlo a suo agio. Tutto sembrava fantastico, per un po’…

“Vado a prendere la mia borsa per prendere il mio burro di cacao mentre il combattimento sta iniziando. Non appena vado verso la borsa, ho 20 ragazzi della sicurezza che vengono su di me”, dice Van Damme.

Pensavano che avesse una pistola.

“Sono molto veloci”, dice Van Damme.

Van Damme passa a riflettere sulla sua età e su ciò che ha imparato negli ultimi decenni. Non è più così attento all’immagine, non più concentrato sui “bicipiti e i muscoli del culo”.

“Ho avuto i miei alti e bassi”, dice della sua carriera. Nel suo nuovo film We Die Young interpreta un veterano che aiuta un ragazzo che cerca di evitare la vita da gang a Washington DC, “In We Die Young, sono reale, dico la verità”.

La leggenda continua…

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